Tiangong-1, la primera estación espacial china

Si todo va bien, dentro de un par de días China pondrá en órbita su primera estación espacial, la Tiangong-1 (????, “palacio celeste” en mandarín). A pesar de lo que se ha podido leer en la prensa últimamente, Tiangong-1 no es el primer módulo de una nueva estación espacial gigante. El proyecto Tiangong constituye una etapa intermedia dentro del programa espacial chino después de llevar a cabo tres misiones tripuladas con naves Shenzhou en solitario durante la pasada década (Shenzhou 5, 6 y 7).
Tiangong es un pequeño laboratorio espacial de 8,5 toneladas (como comparación, la Salyut 1, la primera estación espacial de la historia, tenía una masa de unas 20 toneladas) que será lanzada sin tripulación mediante un cohete Larga Marcha CZ-2F/G desde el centro espacial de Jiuquan. Está formado por dos secciones, un “módulo experimental” o “módulo laboratorio” (???, shíyànc?ng) y un “módulo de servicio” (???, z?yuánc?ng). El módulo laboratorio incluye la sección presurizada con un volumen de 15 metros cúbicos, dos pequeños camarotes para la tripulación y equipo variado, incluyendo instrumentos para realizar ejercicio en órbita. El diámetro máximo de la nave es de 3,35 metros y su longitud es de 9 metros. Está dotado de un único puerto de atraque frontal de 0,8 metros de diámetro con un sistema de acoplamiento andrógino similar al APAS-89 soviético usado en las misiones del transbordador espacial norteamericano con la estación rusa Mir.

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